Forskere finder salt grundvand under Antarktis

Ved hjælp af den danske SkyTEM-teknologi har forskere fra Aarhus Universitet sammen med et internationalt forskerhold fundet saltvandsmagasiner under gletsjere, søer og inde i permanent frosne jordlag på Antarktis, hvor mikrobielt liv eksisterer på kanten af det mulige.

28.04.2015 | Christina Troelsen

Ved hjælp af den danske SkyTEM-teknologi har et internationalt forskerhold kortlagt undergrunden under Antarktis og fundet underjordiske saltvandsmagasiner, der kan vise sig at rumme liv under helt ekstreme forhold. (Foto: L. Wahl)

Antarktis er det mest udfordrende sted, forskerne endnu har korlagt undergrunden med SkyTEM. (Foto: L. Wahl)

McMurdo Dry Valleys er et isfrit, tørt og koldt ørkenområde på Antarktis, hvor kun ekstremt hårdført mikroskopisk plante- og dyreliv kan overleve. Men under den tørre isørken har et internationalt team af forskere fundet overbevisende dokumentation for, at der ligger et salt grundvandsmagasin, der kan indeholde hidtil ukendte mikrobielle økosystemer. Grundvandet er en kraftig saltopløsning – en saltlage – der kan være flydende ved temperaturer helt ned til -15 grader C.

"Vi mener at grundvandet er relikvier af tidligere overflade-økosystemer, og vores resultater peger på, at det nu udgør dybe underjordiske levesteder for mikrobiologisk liv på trods af ekstreme miljøforhold," siger undersøgelsens ledende forfatter Jill Mikucki, lektor i mikrobiologi ved University af Tennessee, Knoxville, i USA.

Ud over at give ny viden de biologiske tilpasninger i hidtil ukendte økosystemer, der kan eksistere i den ekstreme kulde og mørke i den antarktiske vinter, kan de nye oplysninger også hjælpe forskerne til at forstå, om der kunne være tilsvarende vilkår andre steder i solsystemet, specielt under Mars 'overflade, som har mange ligheder med Antarktis’ Dry Valleys.

Resultaterne er netop offentliggjort i det anerkendte videnskabelige tidsskrift Nature Communications.

Antarktis kortlagt med dansk teknologi

Kortlægningen af undergrunden på Antarktis har kunnet lade sig gøre fordi de amerikanske forskere har samarbejdet med de danske geofysikere fra Aarhus Universitet, som har udviklet SkyTEM-teknologien. På blot et par uger lykkedes det med SkyTEM at skaffe mere viden om undergrunden i Antarktis, end hvad 40 års boringer og traditionelle geologiske undersøgelser hidtil har tilvejebragt.

Teknologien går ud på at ’scanne’ de øverste 2-300 m af jordens overflade ved hjælp af en stor antenne, monteret under en helikopter. Antennen skaber et kraftigt magnetfelt og måler magnetfeltets effekt på undergrunden.

SkyTEM-målingerne i Antarktis blev ledet af lektor Esben Auken fra Institut for Geoscience på Aarhus Universitet. Han har været med til at flyve med SkyTEM over hele verden, men det var første gang under så ekstreme forhold som på Antarktis.
 
"Antarktis er langt det mest udfordrende sted, vi har været", fortæller Esben Auken. "Men det var det hele værd, da vi så de rå data, som vi fik ned fra helikopteren; det var tydeligt at vi stod med nogle ekstraordinære resultater, som ingen havde været i stand til at producere før. "

"Vi var begejstrede, fordi vi vidste, at dette ville ændre den måde forskere i fremtiden vil se det hydrologiske kredsløb i Dry Valleys. For os var projektet et resultat af mange års udvikling af den bedste kortlægningsteknologi i verden, og nu vi var i stand til at samarbejde med forskere, der havde arbejdet med miljøet på Antarktis i årtier og var villige til at tage risikoen ved at lade os bevise, at dette kunne gøres med succes,” tilføjer Esben Auken.

SkyTEM blev med stor succes udviklet til kortlægning af grundvand og har været brugt til det over det meste af Danmark samt i så fjerne egne som Galapagos-øerne og Australien. Siden er teknologien videreudviklet til andre typer geofysiske målinger, f.eks. af mineraler, guld, diamanter, olie og gas.

Forskningsprojektet på Antarktis er støttet af den amerikanske National Science Foundation (NSF). Medforfatterne på artiklen omfatter forskere fra University of Tennessee, University of California-Santa Cruz, Dartmouth College, University of Illinois i Chicago, Louisiana State University, University of Wisconsin, Aarhus Universitet i Danmark og Sorbonne Universités, UPMC University i Frankrig.

Se video om projektet: SkyTEM hjælper amerikanske forskere på Antarktis

 

Skytem hjælper amerikanske forskere på Antarktis from Science Media Lab on Vimeo.

 

Kontaktoplysninger:

Professor Esben Auken

Institut for Geoscience

Aarhus Universitet

Email: esben.auken@geo.au.dk

Direkte telefon: 8715 6383

Mobiltelefon: 2899 2587

 

Offentligheden / Pressen